El misterio milenario de salud que podría resolverse gracias a un teléfono móvil

Una novedosa técnica ofrece la posibilidad de conectar a miles de voluntarios en cualquier parte del mundo para recopilar información acerca de diversas enfermedades, lo que permitiría revolucionar los tradicionales estudios epidemiológicos

Nick Holland / BBC
La epidemiología digital permite analizar vastas cantidades de datos
Durante más de 2000 años se ha creído que el mal tiempo podría empeorar la artritis, pero la conexión no se ha logrado establecer a ciencia cierta. Sin embargo ahora, aprovechando el poder de miles de voluntarios, especialistas esperan develar el misterio con un proyecto en el que los pacientes comparten información médica de forma regular y remota a través de un teléfono inteligente .

Como millones de personas en distintos lugares del mundo, sufre de rigidez en sus articulaciones y la aquejan dolores musculares. “Si el día va a estar húmedo, lo más probable es que el dolor empeore”, afirma Mason.

La mujer ha conversado acerca del tema con su médico de cabecera y siempre ha querido saber si, ciertamente, hay alguna relación entre ambas cosas. “¿Me lo estoy imaginando?” Becky Mason, una mujer que sufre de artritis se pregunta si los días húmedos empeoran su condición.

"¿Me lo estoy imaginando?" Becky Mason, una mujer que sufre de artritis se pregunta si los días húmedos empeoran su condición
“¿Me lo estoy imaginando?” Becky Mason, una mujer que sufre de artritis se pregunta si los días húmedos empeoran su condición. 

Mason no es la única con esa interrogante. Desde los tiempos de los romanos, pacientes y médicos han sospechado que hay un vínculo entre el mal tiempo y el dolor en las articulaciones. “¿Es una creencia sin fundamento científico? ¿Me lo estoy imaginando?”, se pregunta la mujer.

Es una duda que espera aclarar, pero no sometiéndose a exámenes médicos ni visitando un hospital, sino utilizando su teléfono inteligente. Todos los días recurre al dispositivo para documentar cómo se siente a través de una aplicación. A su vez, el GPS del aparato determina su ubicación y recolecta la información más actualizada con respecto al clima en ese lugar.

Y toda esa información es enviada a un equipo de investigadores. La utilidad de los datos proporcionados por Mason es limitada. Pero esa información, aunada a la de más de 13.000 voluntarios que aceptaron participar en el proyecto, es significativa. Los participantes en el estudio han generado vastas cantidades de material para analizar.

Epidemiología digital

La técnica puede utilizarse para obtener información acerca de diferentes enfermedades
La técnica puede utilizarse para obtener información acerca de diferentes enfermedades.

La aplicación que utilizan los pacientes se llama “Nublado con posibilidad de dolor” y es parte de una investigación coordinada por Will Dixon, reumatólogo del Hospital Real de Salford, en el Reino Unido, que tiene años analizando el tema.

“Con frecuencia, en las consultas que realizo, los pacientes me dicen que el estado de sus articulaciones varía en función del clima”, afirma Dixon.

Pero, hasta el momento, el médico no ha tenido los recursos para recolectar la información que le permitiría darle a los pacientes una respuesta definitiva con respecto a esa conexión. La obtención de esos datos es un tema clave para Dixon, quien también es profesor de epidemiología digital.

Los epidemiólogos tradicionales analizan enfermedades en grupos poblacionales específicos. Esto implica, en la mayoría de los casos, la recolección de información de forma personal. El investigador puede pedirle al paciente que lo visite o trasladarse a donde se encuentre.

Pero la epidemiología digital le permite a los participantes en el estudio enviar la información a través de internet, lo que quiere decir que pueden enviar datos con más regularidad y que pueden participar muchas más personas.

Tras el análisis de esta información, Dixon espera encontrar correlaciones y pistas que, hasta hace una década, eran invisibles para los especialistas. Su equipo estudiará los datos recopilados a lo largo del próximo año y espera tener una respuesta definitiva con respecto a si existe una vinculación entre las articulaciones y el clima.

Marcel Salathe cree que la epidemiología digital puede servir para detectar brotes de enfermedades.

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